What Money Can Not Buy

My journey through Turkey not only takes me through breathtaking landscapes, but also to people whose warmth and hospitality deeply touch me. It changes me and it raises questions in me.

What Money Can Not Buy
Bozan, Turkey – Martin Reiche © 2023

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It is a privilege to be able to undertake this journey, to be able to deal with myself so intensively, to come to new insights about myself, the world and life. I am grateful for this privilege. About being allowed to get to know the world, to overcome stereotypes and to experience hospitality. My journey for the past two weeks has taken me through large parts of a country I knew little about before - Turkey. I knew that many people here are Muslim, that Erdoğan is president here, and that many Germans spend their vacations here. I heard about how friendly people are. But I was not prepared for how profoundly my definition of humanity and hospitality would change as a result of what I was experiencing here.

After interrupting my journey with no destination for three weeks to visit family and friends in Germany, I returned to Turkey. Ahead of me lay a distance of over 2000 kilometers through a country of which I had no idea. Years ago, lost in dreams, when I looked at the world map for hours and thought about the route of this journey, I saw only a transit country in this huge land mass: »You'll just have to go through it!« I did not expect at that time that I would already find here all that I hoped to find beyond this country.

But the first kilometers turned out to be difficult. I had just gotten used to being at home again, in the well-known, surrounded by familiar people. When I flew to Germany, my plan was to socialize there as much as possible. I wanted to be tired of it at the end – to be able to continue my journey with a new longing for the unknown. But it didn't happen. When I stepped back onto Turkish soil, I felt even more homesick than before. The heat was unbearable, the distance that now lay ahead of me seemed infinitely long, and I felt lonely. It took me almost a week to slowly find my rhythm again.

It was in the small town of Beylikova in the east of Eskişehir that a special encounter snapped me out of my mental turmoil and brought me back to the present. I was sitting in a restaurant when a friendly man approached me in accent-free English and curtly invited me to spend the night at his and his mother's house. I hesitated at first, but ultimately accepted. His name was Serdar. He lived near the Syrian border and was present when in February of this year countless people lost their homes, their belongings or even their lives in an earthquake. Serdar was visiting his mother, who cared for me as if I were her own son, and we sat up late into the night talking about all sorts of things as if we had known each other for many years.

The next morning we had breakfast together, they provided me with plenty of food for the onward journey and said goodbye to me with the words, "You have a home here in Turkey where you are always welcome." It was not the last time that I continued my journey and was moved to tears.

Beylikova, Turkey – Martin Reiche © 2023

Tears turned to sweat as I laboriously made my way further and further into the high plateau of central Anatolia in the burning heat on gravel roads. As the altitude increased, the temperature also became more bearable and when I wasn't kept awake all night by dogs, I slowly found some peace during the night. Some days I drove for miles on highways because there was no other option. Slowly the country opened up more and more, became wider and wider, and suddenly I found myself in a landscape that I would not have expected here, so close to Europe. I was standing on a road that stretched in a straight line from one horizon to the next. The flat land stretched out endlessly in front of me - no car, no person, no breeze - there was absolute silence.

I breathed more freely than usual and at the same time felt a bit pinched. It was a bit like being afraid of heights. As if the vast landscape would swallow me up at any moment. That evening, I pitched my tent in the middle of the steppe. I was completely alone. Shortly after sunset, I heard countless bells in the distance and gradually a huge cloud of dust appeared on the horizon. I couldn't see it at first in the twilight, but soon I realized that I was anything but alone out here.

A huge herd of sheep was heading straight for me. So there it was, the moment that many travelers had already warned me about. Because wherever you meet large flocks of sheep in Turkey, you also meet the infamous Anatolian Kangal shepherd dogs. I remembered the story of a bicycle traveler who had to hold out for hours in his tent because several of these beasts waited patiently in front of his tent until he was finally freed by the shepherds.

I was spared, because soon I saw first one, and then a second figure riding on a donkey in my direction. Friendly, the two shepherds greeted me and wanted to invite me to tea. The shock was still in my bones when I thankfully declined and told them that I had to sleep now. Two hours later, I was again awakened by the bells. They were much closer now, and shortly after someone shone a flashlight into my tent. It was one of the two shepherds. He indicated to me to get dressed - it was time for tea. Shortly after, I found myself sitting with Şevket and Mehmet in the moonlight among 800 sheep. We drank tea and talked for a long time. The Kangals were there too, but under Şevket's and Mehmet's care they left me in peace. I was a part of them that night. I was their brother - they were my brothers.

The next morning they were back, shared their breakfast with me and then invited me to their home, where I met Şevket's wife and his one-year-old son. There was more food and more tea and after hosting me for a while, they too let me know that I always had a home with them, that I was part of the family. I was at a loss for words - I still am.

I have a lot of time to think out here. Experiences, like this one, lead me to the same questions over and over again. Why do I never experience such kindness, such hospitality, in my home country? Why is it the poorest people who are the most willing to give - unconditionally? Why do we in the "West" treat guests so differently? Why are we so skeptical of people who come to our country, of people who seek help? Why do we have such a distorted image of Islam - of Muslims? Because one thing in particular strikes me: In the countries where I have experienced the highest level of hospitality so far, most of the people are Muslims.

The image we are given in Europe of Muslim people has very little to do with what I experience on my travels in these countries. Of course, there may be radical fundamentalists, but the masses - the ordinary people who go about their business and try to live a good life - are sometimes the kindest and warmest people I have ever met. It was these people who were always ready to drop everything to help me, to invite me, to share their bread and their house with me.

We can learn a lot from these people. I have learned a lot. I wonder how well I will succeed in applying these lessons to my life at home. Will it only be a matter of time before I am taken in again by the cool social climate in Germany? I hope that at least the gratitude will last a while - for all the beautiful moments, for the warmth, for the kindness and hospitality. For all the things that money can't buy.

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Was Man Mit Geld nicht Kaufen Kann

Meine Reise durch die Türkei führt mich nicht nur durch atemberaubende Landschaften, sondern auch zu Menschen, deren Wärme und Gastfreundschaft mich tief berühren. Es verändert mich und es wirft Fragen in mir auf.

Es ist ein Privileg, diese Reise unternehmen zu dürfen, sich so intensiv mit sich selbst auseinandersetzen zu dürfen, zu neuen Erkenntnissen über sich selbst, die Welt und das Leben zu kommen. Ich bin dankbar für dieses Privileg. Darüber, die Welt kennenlernen zu dürfen, Stereotype aufzubrechen und Gastfreundschaft zu erfahren. Meine Reise führte mich die letzten beiden Wochen durch große Teile eines Landes, über das ich zuvor nur wenig wusste – die Türkei. Ich wusste, dass viele Menschen hier Muslime sind, dass Erdoğan hier Präsident ist und dass viele Deutsche hier Urlaub machen. Ich hörte davon, wie freundlich die Menschen hier sind. Doch ich war nicht darauf vorbereitet, wie sehr das, was ich hier erlebe, meine Definition von Menschlichkeit und Gastfreundschaft verändern würde.

Nachdem ich meine Reise ohne Ziel für drei Wochen unterbrochen hatte, um in Deutschland Familie und Freunde zu besuchen, kehrte ich in die Türkei zurück. Vor mir lag eine Strecke von über 2000 Kilometern durch ein Land, von dem ich keine Ahnung hatte. Als ich vor Jahren, traumverloren, stundenlang auf die Weltkarte blickte und über die Route dieser Reise nachdachte, sah ich in dieser riesigen Landmasse nur ein Transitland: »Da musst du halt durch!« Ich rechnete damals nicht damit, dass ich all das, was ich jenseits dieses Landes anzutreffen hoffte, bereits hier finden würde.

Doch die ersten Kilometer gestalteten sich schwierig. Ich hatte mich gerade erst wieder daran gewöhnt, zu Hause zu sein, im Bekannten, umgeben von vertrauten Menschen. Als ich nach Deutschland flog, war mein Plan, dort so viel wie möglich zu sozialisieren. Ich wollte, dass es mir am Ende der Zeit aus dem Hals hängt, um mit neuer Sehnsucht nach dem Unbekannten meine Reise fortzusetzen. Aber es trat nicht ein. Als ich wieder türkischen Boden betrat, empfand ich noch größeres Heimweh als zuvor. Die Hitze war unerträglich, die Strecke, die nun vor mir lag, erschien unendlich weit und ich fühlte mich einsam. Es dauerte fast eine Woche, bis ich langsam wieder meinen Rhythmus fand.

Es war in der kleinen Stadt Beylikova im Osten von Eskişehir, als eine besondere Begegnung mich aus meinem Gedankenstrudel riss und mich wieder in die Gegenwart holte. Ich saß in einem Restaurant, als mich ein freundlicher Mann in akzentfreiem Englisch ansprach und mich kurzerhand einlud, bei ihm und seiner Mutter zu übernachten. Ich zögerte erst, ließ mich aber schlussendlich darauf ein. Sein Name war Serdar. Er lebte in der Nähe der syrischen Grenze und war dabei, als im Februar dieses Jahres unzählige Menschen durch ein Erdbeben ihr zu Hause, ihr Hab und Gut oder gar ihr Leben verloren. Serdar war gerade zu Besuch bei seiner Mutter, die mich umsorgte wie ihren eigenen Sohn und wir saßen bis spät in die Nacht und redeten über alles Mögliche, als würden wir uns schon seit vielen Jahren kennen.

Am nächsten Morgen frühstückten wir gemeinsam, sie versorgten mich reichlich mit Verpflegung für die Weiterfahrt und verabschiedeten mich mit den Worten: »Du hast hier in der Türkei ein Haus, in dem du jederzeit willkommen bist.« Es war nicht das letzte Mal, dass ich zu Tränen gerührt meine Fahrt fortsetzte.

Beylikova, Turkey – Martin Reiche © 2023

Die Tränen wurden zu Schweiß, als ich mühsam in der brennenden Hitze auf Schotterstraßen immer weiter in das Hochplateau Zentralanatoliens vordrang. Mit zunehmender Höhe wurde auch die Temperatur erträglicher und wenn ich nicht die ganze Nacht von Hunden wach gehalten wurde, fand ich langsam in der Nacht wieder etwas Ruhe. An manchen Tagen fuhr ich kilometerweit auf autobahnähnlichen Schnellstraßen, weil es keine andere Option gab. Langsam öffnete sich das Land immer mehr, wurde immer weiter und plötzlich fand ich mich in einer Landschaft wieder, die ich hier, so nah an Europa, nicht erwartet hätte. Ich stand auf einer Straße, die sich geradlinig von einem Horizont zum nächsten zog. Das flache Land erstreckte sich unendlich vor mir – kein Auto, kein Mensch, kein Luftzug – es herrschte absolute Stille.

Ich atmete freier als sonst und fühlte mich gleichzeitig etwas beklemmt. Es war ein bisschen wie Höhenangst. So, als würde mich die weite Landschaft jeden Moment verschlucken. An diesem Abend schlug ich mein Zelt mitten in der Steppe auf. Ich war völlig allein. Kurz nach Sonnenuntergang hörte ich in der Ferne unzählige Glocken und allmählich zeichnete sich am Horizont eine gewaltige Staubwolke ab. Ich konnte es im Zwielicht erst gar nicht erkennen, aber bald wurde mir klar, dass ich hier draußen alles andere als allein war.

Eine riesige Schafherde hielt gerade auf mich zu. Da war er nun also, der Moment, vor dem mich schon viele Reisende warnten. Denn überall da, wo man in der Türkei auf große Schafherden trifft, trifft man auch auf die berüchtigten anatolischen Kangal Schäferhunde. Ich erinnerte mich an die Geschichte eines Radreisenden, der stundenlang in seinem Zelt ausharren musste, weil mehrere dieser Ungetüme geduldig vor seinem Zelt warteten, bis er schließlich von den Schäfern befreit wurde.

Ich blieb davon verschont, denn bald sah ich erst eine und dann eine zweite Gestalt auf einem Esel in meine Richtung reiten. Freundlich begrüßten mich die beiden Schäfer und wollten mich zum Tee einladen. Der Schock steckte mir noch immer in den Knochen, als ich dankend ablehnte und ihnen zu verstehen gab, dass ich jetzt schlafen müsse. Zwei Stunden später wurde ich abermals von den Glocken geweckt. Sie waren jetzt viel näher und kurz darauf leuchtete jemand mit einer Taschenlampe in mein Zelt. Es war einer der beiden Schäfer. Er gab mir zu verstehen, mich anzuziehen – es gäbe nun Tee. Kurz darauf fand ich mich mit Şevket und Mehmet im Mondschein zwischen 800 Schafen sitzend wieder. Wir tranken Tee und unterhielten uns lange. Die Kangals waren auch da, doch unter Şevkets und Mehmets Obhut ließen sie mich in Frieden. Ich war in dieser Nacht ein Teil von ihnen. Ich war ihr Bruder – sie waren meine Brüder.

Am nächsten Morgen waren sie wieder da, teilten ihr Frühstück mit mir und luden mich danach zu ihnen nach Hause ein, wo ich Şevkets Frau und seinen einjährigen Sohn kennenlernte. Es gab noch mehr Essen und noch mehr Tee und nachdem sie mich eine Weile beherbergt hatten, ließen auch sie mich wissen, dass ich bei ihnen immer ein zu Hause habe, dass ich Teil der Familie sei. Mir fehlten die Worte – sie fehlen mir noch immer.

Ich habe hier draußen viel Zeit zum Nachdenken. Erfahrungen, wie diese, führen mich immer wieder zu denselben Fragen. Warum erlebe ich solche Menschlichkeit, solche Gastfreundschaft nie in meiner Heimat? Warum sind es die ärmsten Menschen, die am meisten bereit sind zu geben – bedingungslos? Warum gehen wir im »Westen« so anders mit Gästen um? Warum sind wir so skeptisch gegenüber Menschen, die in unser Land kommen, gegenüber Menschen, die Hilfe suchen? Warum haben wir so ein verzerrtes Bild vom Islam – von Muslimen? Denn eines fällt mir besonders auf: In den Ländern, in denen ich bisher das höchste Maß an Gastfreundschaft erfahren habe, sind die meisten Menschen Muslime.

Das Bild, das uns in Europa von muslimischen Menschen vermittelt wird, hat nur sehr wenig damit zu tun, was ich auf meinen Reisen in diesen Ländern erlebe. Natürlich mag es radikale Fundamentalisten geben, doch die Masse – die normalen Leute, die ihrer Arbeit nachgehen und versuchen ein gutes Leben zu führen, sind mitunter die herzlichsten und wärmsten Menschen, die ich je getroffen habe. Es waren diese Menschen, die jederzeit dazu bereit waren, alles stehen und liegen zu lassen, um mir zu helfen, um mich einzuladen, um ihr Brot und ihr Haus mit mir zu teilen.

Wir können viel von diesen Menschen lernen. Ich habe viel gelernt. Ich frage mich, wie gut es mir gelingen wird, diese Lektionen in meinem Leben zu Hause zur Anwendung zu bringen. Wird es nur eine Frage der Zeit sein, bis ich vom kühlen sozialen Klima in Deutschland wieder eingenommen werde? Ich hoffe, dass zumindest die Dankbarkeit eine Weile überdauern wird – für all die schönen Momente, für die Wärme, für die Menschlichkeit und die Gastfreundschaft. Für all die Dinge, die man mit Geld nicht kaufen kann.

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