Finally on the Road Again

From the first exhausting meters on my long-awaited bike trip without a clear destination and time constraints. A large part of the Iberian Peninsula is already behind me, and with it the first lessons of a life-changing journey.

Finally on the Road Again
Eurovelo 8, Spain – Martin Reiche © 2023

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After six weeks in the quiet Alentejo in Portugal, I am finally on the road. The first kilometers gave me more trouble than I thought. I guess I possessed the naivety that my journey would simply continue as I ended it here last September. It is always surprising how much the physical condition can deteriorate within half a year. As if I could fight this fact with mental strength alone, I struggled so much until I completely collapsed after just three days. Shortly after the Spanish border, I came across the never-ending grain fields of Andalusia. In itself a beautiful sight, but if you are looking for a suitable place to camp, this landscape is rather less appropriate. Everything is fenced or is used for agricultural purposes.

So after a short time I had to admit to myself that I was ready for a longer break and took a room in Antequera for a few days. There, among other things, this video was created, in which I document the mental and physical challenges of the first few hundred kilometers.

Confronting the Mind: My First Week Cycling into the Unknown – Martin Reiche © 2023 

So, after I had to learn the hard way that my condition was not the same as last year, I decided to take things easier from then on. Where this urge to move forward as quickly as possible came from - I don't know. Maybe it was the last few years, the time spent in academia, or the subsequent time spent in the private sector, that conditioned me to have to push through everything as quickly as possible. Maybe it was the last journeys, in which I always had a set time frame in which I had to reach my goal. Or maybe the cause lies much deeper and is just not accessible to me at the moment. Whatever it is, the journey I have now embarked on should actually counteract this self-destructive overzealousness. I would not have thought that these dark forces would also affect me during this journey. But I am glad to have become aware of it so early on, because this gives me the chance to counteract it.

Without further ado, I decided to adjust my route. Originally, I wanted to take the direct route through the Spanish interior in the direction of Barcelona. But that was also primarily driven by my urge to move forward as quickly as possible. So, after my breather in Antequera, I headed towards Málaga and thus the Mediterranean coast. My poor topographical knowledge of Spain led me to believe that the terrain there would also be somewhat more pleasant. After all, I would be riding mainly along the coast and there would surely be no big climbs, right? Far from it! The mountains on the coast were relentless. There have hardly been any sections where I haven't had to fight my way over larger mountain ranges. But I'm grateful for my naivety, because slowly the mountains bother me less and the varied landscape is reward enough for the physical exertion.

So I put the first hard miles through Portugal and Andalusia behind me and slowly began to arrive in this new life. Over time, my mind became calmer and my body more resilient. I got used to the routines of bike travel again: the daily ritual of looking for a place to sleep, always remembering to carry enough food and water, and taking care of my body and equipment as best I could. It is a simple life with simple routines, but there is always something to do.

I followed Eurovelo 8, one of the great European long-distance bike routes, also called the Mediterranean Coast Route. It is so far the most challenging Eurovelo I have ever ridden. Some of the roads are very bad, and the profile is, as I said, merciless, but it is a good preparation for what awaits me in the future when I leave the protection of the European continent.

This journey is already changing me. My senses are beginning to sharpen and my perspective on the world and life with it. I feel more connected to my body and my environment. I realize that I am just a speck of dust after all and I find it comforting. But with the sharpened sensitivity, the view of the negative aspects in my surroundings also sensitizes.

It was in Andalusia that I once again became aware of the damage we humans are doing to this planet. As far as the eye could see, the land was littered with vegetable plantations covered with tarps to protect them from the sun. Everything that was visible as a river on maps was in reality nothing more than a dried-up reminder of the water that must have once flowed here. In some places, where it was apparently no longer worthwhile or possible to lucratively grow vegetables under the given circumstances, the plantations were simply left to nature. It seemed as if at some point the people simply left. What is left are only the remains of the old cultivation tents along with all the garbage. The land was exploited to the last drop so that we can buy cheap tomatoes, cucumbers and lettuce.

In these regions, there were no tourists to be seen far and wide. The poverty and misery I encountered here choked me. But suddenly everything changed very quickly. Only one day after I had left the last plantation behind me, tourism was back. It started with expensive cars, the facades of the houses appeared in full splendor, and the world seemed to be all right again. It seems cynical to me how close poverty and wealth are here. I have experienced this many times, but never so far in the west of Europe. But I am also grateful for this painful experience, because I am not making this trip to get a glorified picture of the world or to escape into a utopia. I am making this journey because I want to learn more about the world as it really is - and I want to do so with my own eyes.

In the meantime, I have left the Eurovelo again - every now and then it seems to do me good to change my route a bit - and I am now moving a bit further inland on a direct route to Valencia, where I allow myself a somewhat longer break again.

I give my supporters a first insight before the release of new videos, in addition to exclusive insider posts. So if you want to see before the rest of the world what's happening on my journey, who I'm meeting and how I'm trying to do my small part to improve this world in the future, then consider signing up for a supporter subscription with me.

Endlich wieder Unterwegs

Von den ersten beschwerlichen Metern auf meiner lang ersehnten Radreise ohne klares Ziel und Zeitbeschränkung. Ein Großteil der Iberischen Halbinsel liegt bereits hinter mir und damit auch die ersten Lektionen einer lebensverändernden Reise.

Nach sechs Wochen im ruhigen Alentejo in Portugal bin ich nun endlich unterwegs. Die ersten Kilometer machten mir mehr Schwierigkeiten als ich dachte. Ich besaß wohl die Naivität, dass meine Reise sich einfach so fortsetzen würde, wie ich sie im September letzten Jahres hier beendete. Es ist immer wieder erstaunlich, wie sehr die körperliche Verfassung sich innerhalb eines halben Jahres verschlechtern kann. Als könnte ich allein mit geistigen Kräften gegen diesen Tatbestand ankämpfen, mühte ich mich so sehr ab, bis ich nach bereits drei Tagen völlig zusammenbrach. Kurz nach der spanischen Grenze stieß ich auf die nicht enden wollenden Getreidefelder Andalusiens. An sich ein schöner Anblick, aber wenn man auf der Suche nach einem geeigneten Platz zum Campieren ist, eignet sich diese Landschaft eher weniger. Alles ist eingezäunt oder wird landwirtschaftlich genutzt.

So musste ich mir nach kurzer Zeit eingestehen, dass ich erst einmal reif für eine längere Pause war und nahm mir in Antequera für ein paar Tage ein Zimmer. Dort ist unter anderem dieses Video entstanden, indem ich die mentalen und körperlichen Herausforderungen der ersten paar hundert Kilometer dokumentiere.

Confronting the Mind: My First Week Cycling into the Unknown – Martin Reiche © 2023 

Nachdem ich also auf die harte Tour lernen musste, dass meine Kondition nicht mehr der aus dem letzten Jahr entsprach, beschloss ich, fortan die Dinge ruhiger angehen zu lassen. Woher dieser Drang kommt, so schnell wie möglich voranzukommen – ich weiß es nicht. Vielleicht waren es die letzten Jahre, die Zeit in der Wissenschaft, oder die darauffolgende Zeit in der freien Wirtschaft, die mich darauf konditionieren, alles so schnell wie möglich durchziehen zu müssen. Vielleicht waren es die letzten Reisen, in denen ich stets einen gesteckten Zeitrahmen hatte, in dem ich mein Ziel erreichen musste. Möglicherweise liegt die Ursache auch viel tiefer und ist mir aktuell einfach nicht zugänglich. Was auch immer es ist, die Reise, auf die ich mich nun begeben habe, sollte dieser selbstzerstörerischen Übereifrigkeit eigentlich entgegenwirken.

Dass diese dunklen Mächte sich auch während dieser Reise auf mich auswirken, hätte ich nicht gedacht. Doch ich bin froh, mir bereits so früh darüber bewusst geworden zu sein, denn so habe ich die Chance, dem Ganzen entgegenzusteuern.

Ich beschloss kurzerhand meine Route anzupassen. Ursprünglich wollte ich auf direktem Wege durch das spanische Inland Richtung Barcelona fahren. Doch auch das war in erster Linie durch meinen Drang getrieben, schnellstmöglich voranzukommen. Nach meiner Verschnaufpause in Antequera fuhr ich also in Richtung Málaga und damit an die Mittelmeerküste. Meine schlechten topografischen Kenntnisse über Spanien verleiteten mich dazu, anzunehmen, dass dort außerdem das Terrain etwas angenehmer sei. Schließlich würde ich hauptsächlich entlang der Küste fahren und was sollte es da schon an großen Anstiegen geben? Weit gefehlt! Die Berge hier an der Küste waren erbarmungslos. Es gab bisher kaum Abschnitte, in denen ich mich nicht über größere Bergketten kämpfen musste. Doch ich bin dankbar für meine Naivität, denn langsam machen mir die Berge wieder weniger aus und die abwechslungsreiche Landschaft ist Belohnung genug für die körperlichen Strapazen.

Ich habe also die ersten harten Kilometer durch Portugal und Andalusien hinter mich gebracht und begann langsam in diesem neuen Leben anzukommen. Mit der Zeit wurde mein Geist ruhiger und mein Körper belastbarer. Ich gewöhnte mich wieder an die Routinen des Radreisens: Das tägliche Ritual nach einem Schlafplatz zu suchen, immer daran zu denken, genug Nahrung und Wasser mit mir zu führen und so gut es geht pfleglich mit meinem Körper und meiner Ausrüstung umzugehen. Es ist ein einfaches Leben, mit einfachen Routinen, doch es gibt immer etwas zu tun.

Ich folgte dem Eurovelo 8, einem der großen europäischen Fernradwege, der auch als »Mediterranean Coast Route« bezeichnet wird. Es ist bisher der anspruchsvollste Eurovelo, den ich je gefahren bin. Die Straßen sind teilweise sehr schlecht und das Profil ist, wie gesagt, erbarmungslos, doch es ist eine gute Vorbereitung darauf, was mich in Zukunft erwarten wird, wenn ich den Schutz des europäischen Kontinents verlassen werde.

Diese Reise verändert mich bereits jetzt. Meine Sinne beginnen sich zu schärfen und meine Perspektive auf die Welt und das Leben damit. Ich fühle mich stärker mit meinem Körper und meiner Umwelt verbunden. Ich realisiere, was ich doch für ein kleines Licht bin und empfinde es als tröstend. Doch mit der geschärften Sensibilität stärkt sich auch der Blick auf die Missstände.

Gerade in Andalusien wurde mir einmal wieder bewusst, welchen Schaden wir Menschen an diesem Planeten anrichten. So weit das Auge reichte, war das Land von Gemüseplantagen übersät, die zum Schutz vor der Sonne mit Planen bedeckt waren. Alles, was auf Landkarten als Fluss zu erkennen war, ist in Realität nichts weiter als eine vertrocknete Erinnerung an das Wasser, das einst hier geflossen sein muss. Mancherorts, wo es sich anscheinend nicht mehr lohnt und nicht mehr möglich ist, unter den gegebenen Umständen lukrativ Gemüse anzubauen, wurden die Plantagen einfach der Natur überlassen. Es wirkte, als wären irgendwann einfach die Leute weggegangen. Was bleibt, sind nur die Überreste der alten Anbauzelte mitsamt dem ganzen Müll. Das Land wurde bis zum letzten Tropfen ausgenutzt, damit wir günstig Tomaten, Gurken und Salat kaufen können.

In diesen Regionen waren weit und breit keine Touristen zu sehen. Die Armut und das Elend, auf das ich hier traf, schnürte mir die Luft ab. Doch plötzlich änderte sich alles ganz schnell. Nur einen Tag, nachdem ich die letzte Plantage hinter mir hatte, war der Tourismus wieder da. Es begann mit teuren Autos, die Fassaden der Häuser erschienen wieder in vollem Glanz und die Welt schien wieder in Ordnung zu sein. Es erscheint mir zynisch, wie nah Armut und Reichtum hier beieinander liegen. Ich habe das schon oft erlebt, aber nie so weit im Westen Europas. Doch auch für diese schmerzliche Erfahrung bin ich dankbar, denn ich mache diese Reise nicht, um ein verklärtes Bild der Welt zu erhalten oder um mich in eine Utopie zu flüchten. Ich mache diese Reise, weil ich über die Welt, wie sie in Wirklichkeit ist, mehr lernen möchte – und zwar mit eigenen Augen.

Ich habe mittlerweile den Eurovelo wieder verlassen – hin und wieder scheint es mir gut zu tun, meine Route etwas zu ändern – und bewege mich nun etwas weiter landeinwärts auf direktem Wege nach Valencia, wo ich mir wieder eine etwas längere Pause gönne.

Meinen UnterstützerInnen gewähre ich neben exklusiven Insider-Beiträgen bereits vor der Veröffentlichung neuer Videos einen ersten Einblick. Wenn ihr also bereits vor dem Rest der Welt sehen wollt, was sich auf meiner Reise abspielt, welche Menschen ich treffe und wie ich in Zukunft meinen kleinen Teil zur Verbesserung dieser Welt beizutragen versuche, dann denkt doch mal darüber nach ein Supporter Abo bei mir abzuschließen.